The HWC collaborates with the Coalition for a Strong Nebraska to advocate for Nebraska’s working families.

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This year, the HWC has collaborated with Coalition for a Strong Nebraska. Made up of various advocates, researchers, and community leaders, the coalition looks to advocate for investments in systems that create opportunities for a great start, the Good Life, and a better future for all Nebraskans. Involvement with the coalition has strengthened the HWC’s understanding of and ability to advocate for policies, particularly within the Nebraska Legislature, that could potentially improve the lives of Latinos/as in Nebraska.

Here is a quick update on some bills and resolutions that could positively impact Nebraska families.

Minimum Wage Two bills that could positively impact Nebraska families propose increasing the state’s minimum wage. Legislative Bill (LB) 943, introduced by Senator Jeremy Nordquist of District 7, would incrementally increase the current minimum wage of $7.25 per hour to $9.00 per hour by 2017. Senator Steve Lathrop of District 12 introduced LB 947, which would increase the minimum wage for tipped workers. LB 947 would require tipped workers be paid 70% of the state’s current minimum wage. Under this law and at the current rate of $7.25, tipped workers would now be paid $5.08 per hour, up from the current rate of $2.13 per hour.

Many organizations, including the Heartland Workers Center (HWC), showed support for these bills at the public hearing on Monday, February 3 with the Business and Labor Committee. Much of the testimony focused on the benefit an increased minimum wage would have for working families because anyone working full-time should not have to live in poverty. Yet the most impactful testimony came from Sonia Bentley. Having worked as a waitress her whole life, she said, “Gratuities should be a ‘thank you’ not a wage.” She also stated that she has to work two full time jobs, but still struggles to get by, making her part of the “working poor.” Her story is one of many, as there are an estimated 32,000 minimum wage workers in Nebraska.

Wage Statements Last year, two bills, LB 177 and LB 560, were introduced and would have provided further protections for workers against wage theft. While the bills never made it out of committee and were carried over into this legislative session, Senator Lathrop introduced a bill that is a first step in combating wage theft. LB 903 would require employers to provide employees at the end of every pay period with a wage statement. These statements must include wage rates, hours worked, and any deductions made.

Abbie Kretz, HWC Senior Organizer, testified on February 3 in favor of these bills. “While current state statutes do not require employers to provide wage statements,” she stated, “this simple and easy concept would provide workers with the necessary tools to ensure they are being paid the promised amount and for all the hours worked.” She also stated, “LB903 would also benefit employers by creating a paper trail to protect them against unsubstantiated wage theft claims.”

Immigration Resolution Senator John Wightman of District 36 introduced Legislative Resolution (LR) 399, calling on Congress to act on immigration reform. While the resolution does not change state laws, it does “make a formal expression of opinion, intent or recognition.” LR 399 outlines the benefits immigrants have brought to the state, in terms of economic development and maintaining population growth. More importantly, it calls upon Nebraska’s Congressional Delegation to “take affirmative action to enact immigration reform to update our immigration system.” While the resolution does discuss border protection and respect for the law, it recommends the House of Representatives take up the Senate immigration proposal, S.744, which includes a path to citizenship.

While the hearings for these four bills and resolutions were positive and promising, they are not yet laws. They must be passed by a simple majority of the 49 Senators. Therefore work remains to convince and encourage the other Senators that these laws would benefit all Nebraskans.

Truancy Law On Wednesday, February 5, the Judiciary Committee heard testimonies both in favor and against an amendment to Nebraska’s “truancy” law. The law was originally intended to cut down on “truancy” or excessive absenteeism in schools, by requiring schools to turn children over to the county attorney’s office if they missed at least 20 days of school, regardless if the majority of the absences were excused. The law did not only affect those students who were honestly “truant” or skipping school, but also those students, who because of certain health conditions or family situations, missed school. Leticia Franco of the Heartland Workers Center has a sister with Down’s Syndrome; her family received a letter stating that if she missed more than 20 days, her case would be referred to the county attorney. “My parents were not just worried about my sister’s health, but also about going to court,” she states in the letter. “There have been days when my mom doesn’t know what to do because [my sister] is sick, but she is afraid of not sending her to school.”

Amendments 1674 and 1734 would change the language of the original bill, LB 464, and much of its unintended consequences. The amendments would require schools to only turn over students who have had 20 unexcused absences. This change would eliminate the burden to parents to have documented proof each time their child is sick or other family emergency. “Parents of children with special needs already have a lot of stress just taking care of their children,” stated Franco. “They should not have the added burden of attending court and having to meet those requirements because of the child’s illness.”

For a brief summary and standing of bills in the 2014 Legislative Session, check out the Nebraska Legislature at: www.nebraskalegislature.gov. El HWC colabora con Coalition for a Strong Nebraska para defender a las familias trabajadoras de Nebraska.

Este año el HWC ha colaborado con Coalition for a Strong Nebraska. La coalición está formada por defensores, investigadores y líderes de la comunidad. Las metas de la coalición son apoyar inversiones en sistemas que crean oportunidades para un buen comienzo, una buena vida, y un mejor futuro para las personas que viven en Nebraska. Participar en la coalición ha fortalecido al HWC para poder comprender y abogar por pólizas, en la legislatura de Nebraska, que potencialmente mejoren las vidas de Latinos/as en Nebraska.

Este es un resumen de algunas propuestas de ley que podrían impactar positivamente a las familias de Nebraska.

Salario mínimo Dos proyectos de ley proponen aumentar el salario mínimo del estado, resultando en un impacto positivo para las familias. EL proyecto de Ley (LB) 943, presentada por el senador Jeremy Nordquist del Distrito 7, propone que el salario mínimo actual de $7.25 por hora, gradualmente aumente a $ 9.00 por hora en 2017. Senador Steve Lathrop del Distrito 12 introdujo la propuesta de ley LB 947 que estipula el aumento del salario mínimo para los trabajadores/as que reciben propinas. Esta propuesta de ley requeriría que los empleados/as que reciben propinas perciban el 70% del salario mínimo vigente en el estado. Con esta ley, considerando el salario mínimo actual de $ 7.25, estos trabajadores ganarían ahora $5.08 por hora, en comparación con la salario de $2.13 por hora.

Muchas organizaciones, entre ellas El Centro Laboral (HWC), mostraron el apoyo a estos proyectos de ley en la audiencia pública que se llevó a cabo el lunes 3 de febrero en el Comité Negocios y Trabajo. Gran parte de los testimonios se centraron en el beneficio para las familias trabajadoras que un hipotético aumento al salario mínimo tendría, ya que cualquier persona que trabaje tiempo completo no debería tener que vivir en la pobreza. El testimonio más impactante lo dio Sonia Bentley, quien ha trabajado como mesera toda su vida explico: " Las propinas debe ser un " gracias " no un salario". Ella también declaró que tiene que trabajar dos empleos de tiempo completo, pero sigue luchando para salir adelante, haciéndola parte de los "trabajadores pobres". Su historia es una de muchas, ya que hay un estimado de 32,000 trabajadores de salario mínimo en Nebraska.

Declaraciones de Salarios El año pasado se introdujeron dos proyectos de ley, LB 177 y LB 560, los cuales de haber sido aprobado, hubieran proporcionado más protecciones para los trabajadores contra el robo de salarios. Mientras que los proyectos de ley nunca lograron salir del comité y fueron prorrogados a esta sesión legislativa, el Senador Lathrop introdujo un proyecto de ley que da un primer paso en la lucha contra el robo de salarios. LB 903 requeriría a los empleadores a proporcionar a los empleados, al final de cada período de pago, con un recibo del salario. Estas declaraciones deberán incluir las tasas de salarios, las horas trabajadas y los descuentos efectuados.

Abbie Kretz, HWC Organizadora Experimentada, testificó el 3 de febrero a favor de estos proyectos de ley. "Si bien las leyes estatales actuales no obligan a los empleadores a proporcionar recibos de salarios", afirmó, " este concepto simple y fácil sería proporcionar a los trabajadores las herramientas necesarias para asegurar que se les paga la cantidad prometida por todas las horas trabajadas". También declaró: "LB903 también beneficiaría a los empleadores mediante la creación de un registro para protegerlos contra infundadas reclamaciones de robo de salarios".

Resolución de Inmigración El senador John Wightman del Distrito 36 introdujo la Resolución Legislativa (LR) 399, un llamado al Congreso para actuar sobre la reforma migratoria. Si bien la resolución no cambia las leyes estatales, significa " hacer una expresión formal de la opinión, la intención o el reconocimiento". En esta propuesta de ley se describen los beneficios que los inmigrantes han traído, en términos de desarrollo económico y crecimiento de la población. Más importante aún, hace un llamado a la Delegación del Congreso de Nebraska a " adoptar medidas positivas para aprobar una reforma migratoria para actualizar nuestro sistema de inmigración”. Si bien la resolución no hablar de protección de las fronteras y el respeto a la ley, si recomienda la Cámara de Representantes tomar la propuesta de inmigración del Senado, S.744, que incluye un camino a la ciudadanía.

Mientras que las audiencias para estos cuatro proyectos de ley y resoluciones fueron positivas y prometedoras, todavía no son leyes. Estas propuestas deben ser aprobadas por una mayoría simple de los 49 senadores. Por lo tanto lo que queda por convencer y animar a los demás senadores que estas leyes beneficiarían todos los habitantes de Nebraska.

Ley de Absentismo Escolar El miércoles 5 de febrero, el Comité Judicial escucho testimonios a favor y en contra de la enmienda a la Ley de Absentismo de Nebraska. El propósito original de la ley era reducir el absentismo escolar al requerir que las escuelas reportaran a los estudiantes que faltaran por lo menos 20 días a la escuela, sin importar que las ausencias fueran excusadas. La ley no solo afecto a los estudiantes que faltaran a la escuela por irresponsabilidad o por que se escaparan de la escuela, si no que afecto a otros estudiantes que por condiciones de salud o situaciones en sus familias faltan a la escuela. Leticia Franco del Heartland Workers Center tiene una Hermana con síndrome de Down; su familia recibió una carta diciendo que si faltaba más de 20 días, su caso sería referido al abogado del condado. “Mis padres no solo estaban preocupados por la salud de mi hermana, sino que también les preocupaba tener que ir a corte,” ella escribió en su carta. “Ha habido días en que mi mama no sabe qué hacer porque mi hermana está enferma, pero tiene miedo de no mandarla a la escuela.”

Las Enmiendas 1674 y 1734 cambiarían la propuesta de ley original, LB 464, y muchas de las consecuencias no deseadas. Las enmiendas requerirían que las escuelas solo reportaran a los estudiantes que tienen más de 20 faltas sin excusa. Este cambio eliminaría la carga a los padres de tener que conseguir pruebas por escrito de cada falta que sus hijos tengan porque están enfermos o por que tuvieron una emergencia en la familia. “Los padres de niños con necesidades especiales ya tienen suficiente estres solo por tener que cuidar a sus hijos,” dijo Franco. “Ellos no deben de tener la carga adicional de tener que ir a corte y tener que cumplir con más requisitos cuando sus hijos se enferman.”

Por un breve resumen y comprensión de las propuestas de ley en la Sesión Legislativa 2014, la Legislatura de Nebraska en: www.nebraskalegislature.gov